Interview Brouwerij De Leite

Door Jolien Mespreuve

Smart Services Bridge wil een brug slaan tussen de ondernemingen en de hogescholen in West-Vlaanderen en Zeeland. De innovatiekennis die bij de hogescholen zit, raakt nog veel te weinig bij de ondernemers. Dat dit voor een ondernemer het verschil maakt, blijkt duidelijk uit het verhaal van Luc Vermeersch. Zijn officiële titel: Brew Brother & Barrel Whisperer van Brouwerij De Leite, maar hij is tegelijk ook de founding father en pater familias voor zijn biertjes.  

De functietitel van Luc Vermeersch spreekt voor zich. Passie voor zijn bier heeft hij sowieso, maar al snel werd ook zijn passie voor de mens en de wereld duidelijk. Zijn ondernemerschap wordt doorspekt door engagement. Het was opvallend hoe vaak de idealist in Luc naar boven kwam tijdens ons gesprek. En dat bracht hem ook tot bij de mensen van het Interregproject Smart Services Bridge

© TUA West

Van cocreatie tot de SDG's

"Een tiental jaar geleden zijn we met een aantal ondernemers gaan samenzitten. Cocreatie was de opdracht. Ik was altijd diegene die de lastige vragen stelde. We waren altijd heel constructief naar elkaar toe, maar cocreatie, wat is dat nu eigenlijk? Doen we dat eigenlijk wel? Tot de trekker van de bende het initiatief nam om het wat fundamenteler aan te pakken. Wie had al gehoord van de SDG's, vroeg hij. De Verenigde Naties namen 17 sustainable development goals aan die armoede moeten terugdringen en onze planeet duurzaam moeten maken. Van de 17 opgestelde doelen door de VN, kozen we er elk drie, met als centrale vraag: waar kan jij in je leefwereld het verschil maken? Ik heb dan gewikt en gewogen, maar kwam al snel uit bij water, energie en partnerschap."

"Als ik op een verstandige manier omga met water, kan ik mijn steentje bijdragen om drinkbaar water beschikbaar te houden voor iedereen. Het doel is dan ook om op termijn niet meer te lozen. Hoe we dat gaan doen? Ik had geen idee! Een tweede werd energie. Als ik mijn energie kan halen uit hernieuwbare bronnen, dan moet ik geen fossiele meer gebruiken. De derde keuze viel uiteindelijk op partnerships. Omdat ik heel sterk geloof dat het toekomstige kapitaal van bedrijven in vertrouwen zit. Zonder vertrouwen, kun je geen partnerships aangaan. Ik schreef er al een boek over: 'ondernemen met hoge goesting, hoge gisting - de kracht van mensen en waarden'. We namen ons voor de doelen te verwezenlijken tegen 2030, dus er is wel nog wat tijd, maar kan je nu op een gestructureerde manier tot realisaties komen?"

So what, ik berg mijn droom niet op

"Dat verhaal deed ik ook tegen de mensen van Smart Services Bridge die hier op bezoek waren. Hun voorstel: wij zullen die dromen onderbouwen met wetenschappelijke kennis, maar dan hands on, door mensen die ook in het bedrijf zelf komen kijken. Dat klonk als muziek in de oren. Niet veel later zijn Howest en Hogeschool Zeeland hier gearriveerd. De investeringen moet nog allemaal gebeuren, maar het doet deugd om het haalbaar te achten. Het is niet te beschrijven hoe die droom in je handelen binnen sijpelt, en ook in die van onze collega’s."

"De droom is om zonne-energie te stockeren in warmte en koude. De onderzoekers bij Howest waren meteen heel enthousiast: we gaan mee in uw droom, we doen niet liever. Het was ook voor hen heel boeiend om aan de slag te gaan met een bedrijf van haalbare schaal met zo'n ambities.  De zonnepanelen zijn ondertussen gelegd, maar we willen vervolgens ook de planning van het brouwproces gaan afstemmen op de weersvoorspellingen. Voor het watergedeelte zijn de twee stromen bepaald. Vroeger hadden we zes liter water nodig voor één biertje. Dat is door enkele investeringen al gezakt naar 3,8 liter maar die verdere vermindering zal incrementeel worden. Volgende stap is het regenwater stockeren, maar daarvoor moet een extra reservoir worden voorzien onder het nieuwe gebouw dat gezet wordt voor de uitbreiding van de brouwerij. Hogeschool Zeeland heeft vervolgens al gekeken wat er nodig is om dat regenwater te behandelen tot proceswater. Op welke termijn ik alles zal verwezenlijken en hoe ik het allemaal ga betalen, nog geen idee. Onderzoekers waarschuwen dat het hele systeem zich niet zal terugbetalen, maar dan denk ik, so what. Ik moet de verantwoordelijkheid richting de maatschappij ooit nemen. Ik ga mijn droom niet opbergen."

Over West-Vlaamse gedrevenheid en Nederlandse efficiëntie

"De samenwerking met de hogescholen is zeker voor herhaling vatbaar, al was het wel een leertraject voor iedereen. De nabijheid van een hogeschool is voor mij niet echt een punt. Ik ben ook nooit tot in Nederland geweest door de pandemie, alles verliep hoofdzakelijk via videocalls en ter plaatse in de brouwerij. Wat er mij trouwens opviel, ik heb zelden zo'n efficiënte calls gehad als met de Nederlanders. In een half uur was alles afgesproken wat er moest afgesproken worden. Daar leer ik ook van. Ik hou een zeer positief gevoel over aan de samenwerking."

"Hoe ik de mensen van Smart Services Bridge op het spoor kwam? Ik wil ze niet ophemelen, maar door de mensen van de POM West-Vlaanderen. Ik heb niet altijd tijd om alle steunmaatregelen zelf uit te zoeken, maar zij maken dit aanbod bekend bij het veld. Men spreekt over het afschaffen van de provincies. Als ik dat politiek bekijk, kan ik dat wel begrijpen, maar ik vrees dat dit een verarming zou zijn voor het West-Vlaamse landschap van gedreven ondernemers."

De bierfamilie krijgt een Paljas

De hele bierfamilie van brouwerij De Leite is trouwens gebaseerd op de familie Vermeersch. De etiketten werden steevast ontworpen door de kunstenaars in de familie. De creativiteit wordt duidelijk met de bloedband meegegeven. De vrouwen in de kunst van zijn neef Rik Vermeersch inspireerden het eerste biertje, de ‘Femme Fatale’. En daarmee was de toon gezet. Al snel volgde de ‘Bon Homme’, een hommage aan zijn vader. En die gaven op hun beurt het levenslicht aan de tripel ‘Enfant Terriple’. Vervolgens werd zijn moeder 80 jaar en dat werd gevierd met het bittere biertje ‘Ma mère spéciale’. Het sociaal engagement vertaalt zich trouwens ook in de bieren. Met het biertje Merci Maman, schenken ze 10% van de winst aan een project dat zich inzet voor moeders. Je kunt er verder ook nog kennismaken met Cuvée Oncle Pol, de Fils à Papa of de Cuvée Mam’zelle.  

Het gaat hard voor de West-Vlaamse brouwerij. Dit jaar breidde de bierfamilie serieus uit, met de overname van Paljas. "Een heel nieuwe vibe" vertelt Luc daarover. "We worden op korte termijn serieus groter. De Leite produceerde 1.000 hectoliter voor de coronaperiode, Paljas zat aan 3.000. De uitbreidingsplannen liggen klaar."

Benieuwd naar het traject van Brouwerij de Leite in het project Smart Services Bridge? Bekijk het hier.

Alle berichten

Jolien is projectadviseur voor provincie West-Vlaanderen.